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caprese culpable: las Naciones Unidas de sabor

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Tengo una confesión para hacer. ¿No estoy segura que esto es lo apropiado para hacer, este siendo un sitio de alta calidad [ja ja] con seguidores de alimento de alta calidad (correcto?) pero sin embargo, quisiera ser honesta con mis lectores y así que aqui va: voy a Costco para hacer compras. A veces. Raramente. Pero a veces. En ocasiones tal vez más que debería. Pero voy. Ahora, a mi defensa recorduerden que vivo en el sur de Florida: Plantación para ser exacto, que no es necesariamente un mecca de mercados de comida y tal. Esto no es Santa Mónica (California) o París, ambos con mercados asombrosos. Cuando fui al Simposio para Escritores de Alimento Profesionales en el Greenbrier el abril pasado, conoci a Amelia Saltsman, el autor del Libro de cocina de Mercado del Agricultor de Santa Mónica y yo estaba lista para esconderme en su maleta y dirigirme a casa con ella. Lamentablemente, la cosa más cercana a un mercado para mí es Florida City (un viaje dificultoso de hora y media. Conduciendo tal distancia para mis productos no haría mucho sentido ecológico, considerando la minivan y gasoline que consume. Pero con palabras nuevas como la comida orgánica, sostenible, y slow food revolution hasta la conciencia del comedor americano, mi confesión de Costco no es una cosa buena.

Alguna gente culinaria estaría de acuerdo con ello, hasta provechoso. La famosa Rachael Ray consulta en como hacer la compra en tiendas de depósito menos desalentadora. Del otro lado, Oprah, nos anima a hacer compras en nuestros mercados locales. Pero seriamente, hay algo sobre el tamaño del lugar que me hipnotiza (allí yo yendo siendo políticamente incorrecta otra vez). Ahora, no crecí en este país. Como la mayor parte de ustedes saben, me crie en Venezuela, donde, si querias pan, irias al panaderia, carne: carniceria y fruta, fruteria. Ahora éstos estan situados en la vecindad acogedora de Chacao, un laberinto de calles en Caracas llenós de peatones, negocios y coches. Esto era un paseo de cinco minutos de mi casa, y lo haría por lo general con mi nana, Yoli, y nuestra cesta de hierro con ruedas importada de España. Era una tarde de hablar con los vecinos, probar muestras de papaya, y comprar algún pan dulce inesperado simplemente porque se acababa de salir del horno y su aroma exigia la compra.

Ahora les compadezco que sienten lastima por mí. Plantation es un lugar encantador. Sereno y verde. Pero nadie anda caminando aquí. Nadie. Esto está la zona de coche aquí, si le gusta esto o no. En primer lugar, es tan caliente la mayor parte del tiempo (estamos a mediados de octubre y son 96 grados afuera). A la gente le gusta andar sellada en sus coches, con el aire a lo maximo, la música ful chola, cerrada del mundo, entradando y saliendo de su universo herméticamente sellado vía el garaje.

Esto dicho, usted puede imaginar que la situación de un Mercado al aire libre no es óptima. Los supermercados abundan, y los visito con regularidad. Y claro, hay Costco. Ahora no soy fan de los depósitos en general, pero cuando ellos están llenos del comida, no puedo contenerme. Y al entrar me saludan montañas de cajas vacías (qué los compradores usan para poner sus bienes comprados (oye, al menos ningunas bolsas de plástico, esto está bien, correcto?)) siento culpa de la diversidad de origen que se nota en las cajas: uvas de Brasil, aguacates de México, espárrago de Perú. Una vez visto orgullosamente como las Naciones Unidas del alimento, esta materia es juzgada mal, mal, mal en la edad de locavore, y yo debería saber y hacer mejor como una musa de cocina. Yo debería. Salvo que la comida aqui es encantadora. Grande y rechoncho y maravillosamente encantador y esto no es sólo la iluminación del lugar, prometo, esto es la materia actual.

Soy una persona buena, lo soy. Y si yo viviera en algún sitio donde yo podría conseguir mucha comida cultivada local, yo sería primera en la línea (en mi bicicleta). Pero ando geográficamente desafiada, y entonces vengo aquí de vez en cuando y me vuelvo loca comprando. Este no es fácil para mí sabes, y no hablo sólo de empujar el carrito talla jumbo y maniobrar por las ondas de clients de Costco. La experiencia entera está llena del conflicto cuando recuerdo mis días de compra en Venezuela y los comparo a lo que he terminado por hacer ahora. Esto es un sentido de fracaso de clases, un resignado “este es lo que pasa cuando terminas en la suburbia gringa” trozo de compasión, hasta que yo vea a la abuelita agradable en la esquina regalando muestras de atun ahumado y brinco con un “ooh” grande y agarraro cinco galletas de muestras. Ella me da una mirada sucia (el protocolo apropiado asume que sólo se supone que tome una galleta.)

Me encuentro con los tomates y ellos parecen. Esto es todavía octubre, tal vez puedo convencerme esto es una cosecha del verano último y así puedo comerlos con consiencia clara. Sé que este no es verdadero pero amo tomates tanto. Compruebo la etiqueta para ver de donde han venido: Canadá. ¿Lo suficiente cerca, no? ¿Parecemos hermanos con Canada, no? Hago una nota mental para moverme a California con Amelia y agarraro el paquete. Cuando maniobro alrededor de los quesos no puedo resistir la tina gigantesca de la mozzarella, importada directamente de Italia. Ah, mozarrrella italiano. ¡Me piace! ¿Cómo puede uno decir no? He conseguido ya la comida perfecta en mente: insalata caprese. Usaré mi aceite de oliva portugués, un poco de la Sal la Guayaba Kauai fabulosa de mi amigo Mark Bitterman de su tienda encantadora, The Meadow y luego lo encabezaré lejos con mi propia albahaca cultivada de casa, nacida en los EE. UU. Sí, esto sería una comida de las Naciones Unidas en mi casa (con nuestro propio representativo presente), y de alguna manera la culpa comenzó a aliviar cuando lo vi más como una celebración de sabores de todas las esquinas del mundo que termina en mi casa para un final grande, feliz y sabroso.

ensalada de pollo con labneh: las dificultades de ser madre

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Cuándo uno gasta tres horas el por la noche en la sala de emergencia pediátrico porque su hijo desarrolla ojos similares a Rocky Balboa en la ronda numero 8 usted sabe que le va tocar una noche interminable. Los ojos, que crecieron como montañas rojas grandes, exigieron un desvío a partir de una tarde de familia pacífica en casa a uno lleno de enfermeras y mucho papelero de hospital.

La aventura de sala de emergencia duró tres horas, y terminó con un diagnóstico de una reacción extrema a conjuntivitis (porque una reacción normal era demasiado aburrida, asumo), y el sobresueldo añadido de una infección de oído también (“Ah sí, mamá, no puedo oír de aquel oído”, habría sido una cosa práctica de saber anteriormente). ¿Y luego, las altas horas restantes de la noche fueron gastadas sosteniendo a este chiquito de siete años que gritó y se retorció en el dolor horrible (¿qué debe una madre hacer con tal dolor?) y tu le dices que él estará bien, el medicamento empezara a resolver su dolor en cualquier instante – y quieres ofrecer el amor y la fuerza llena de confianza y aseguramiento porque eres La Madre (y La Madre sabe mejor, verdad?) pero él no le permite el dolor a ser sostenido, él no puede estar contenido por su dolor que lo ha devorado de repente y vorazmente aquel cuerpecito y tu te rompes por dentro viendolo sufrirmira hasta que caiga en el sueño indulgente de modo que podras soltar aquel aliento que has estado aguantando todo el día; con cuidado exhalando no para interrumpir la red delicadamente tejida de su bienestar en este punto.

Te sientes increíblemente inutil pero no lo eres. La medicina ha empezado a funcionar, el cansancio permitio que entrara su sueño dejandolo con puños diminutos apretados y un niño durmiente, su jadear inquieto el único remanente del dolor que lo invadió hace sólo minutos. Un sentido de alivio comienza a absorberte junto con el hambre: hambre violenta, indiscreta, porque realizas en todo este tiempo no has comido una cosa ni hasta un vaso de agua.

El apetito es fuerte y enojado y no toma su abandono bien. Necesitas algo que te llene y que sea rico y cremoso, dulce y sabroso con un crujido también; algo para contratar todos los sentidos y distraerte de la noche que ha dejado un sello tan agitado sobre ti. Arrastras los pies al refrigerador en la oscuridad dela noche y con asombro entre bolsas de naranjas, cajones de huevos y la jarra fiel de la mayonesa, te espera una deliciosa Ensalada de Pollo Labneh Cremosa para una cita de medianoche. Es dulce, sabroso, y crujiente y es tuyo para esta noche.

Una sonrisa sustituye la ceja arrugada que ha sido tu uniforme toda la tarde. Y aunque esto sea la medianoche y estás cansada más allá de palabras buscas una cuchara y agarras aquel tazón entero de la delicia cremosa, sintiendo el sabor inolvidable del Labneh, la dulzura de las pasas de oro y uvas y el crujido firme del celery y, egoístamente y silenciosamente, comes por el alumbro de la nevera.

Comes y ya sabes que las cosas serán mejores mañana.

la mejor tortilla de huevos: una aventura en curso

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Como muchos niños de siete años, mi papá era mi figura heroica última. Él no podría hacer ningún mal, decir ningún mal, y siempre me llenaba de fascinación. Él también era un cuentista asombroso. Las historias de mi padre no eran sobre monstruos que él combatió con espadas o criaturas míticas con las que él se alineó para salvar el universo. Los cuentos de aventura de mi padre eran todos verdaderos. Nacido en Israel, Palestina en aquel entonces, en 1933, el lugar de mi papá en la historia le dio un primer puesto para contra unas verdaderas aventuras.

Yo siempre escuchaba atentamente, adhieriendo en su cada palabra como si mi vida dependió de ello. Sus historias donde siempre eran tejidas con comida de alguna clase. El Pie de Merengue de Limón increíble de su madre es uno de aquellos que se repetia mucho en sus cuentos. Nadie, por lo visto, podría duplicarlo. Él volvería a casa despues de alguna clase de travesura con su primo Rafi y allí estaría el pie de merengue de su madre: la combinación perfecta de tarta y caramelo y espuma disfrutada en mordiscos irremplazables. El recuento del sitio de Jerusalén criaría más memorias de comida. El camino que sube hasta la ciudad fue cerrado por la batalla y poco alimento estaba disponible, entonces mi padre contaria de comidas de hierba, té y para los afortunados, restos de algún tipo de carne. (Nuestro chiste entre familia era que esto era por qué mi padre estuvo tan obsesionado con tener la nevera llena de comida como un adulto. Lo llamamos su Complejo de Sitio de Jerusalén.) Él habló del papel histórico de su padre Isaac Abbady como el traductor oficial para el gobierno británico en Palestina, donde todos los jugadores, del Británico, a los Judíos a los Árabes, parecidos de alguna manera dependiente en las interpretaciones inteligentes y exactas de este hombre. Por supuesto, igualmente fascinante era la obsesión de mi abuelo con Cacciocavallo, un queso de cabra salado que él freiría en mordeduras crujientes. Este era la materia de la película perfecta y me llegaba directamente por el entusiasmo interminable que provocó los ojos color de avellana de mi padre.

Entonces había cuentos estilo James-Dean sobre mi padre. Su mudanza audaz a Nueva York como un empresario joven y todos los desafíos y éxitos que provocaron, la lista interminable de mujeres de colegio finos americanos que él hipnotizó, y luego la cita ciega que casi no pasó con una mujer joven llamada Marilyn que terminó por parar su corazón con su sonrisa hermosa, figura elegante, ingenio agudo e inteligencia sin paralela. Marilyn sólo reemplazaba su compañera de cuarto que habia cancelada a ultimo momento. Marilyn realmente no tuvo ganas de ir, pero fue de todos modos, ella era esa clase de amiga: leal y amable. Por suerte aquella reunión movió una serie de acontecimientos que conducirían al matrimonio y finalmente a mí. ¡Por supuesto, durante este cacho importante de su historia, muchas comidas fueron compartidas, pero el que se atiene a la mayor parte de historias es el Arroz español famoso de Marilyn, un guisado de picadillo, arroz, pimientas verdes y especias, que era todo lo que sabía preparar!

Mi papá tiene 76 años ahora y todavía logra encontrar aventura. Los cuentos lo siguen dondequiera que él vaya. La comida es todavía una parte integrante de su día: si ello frotar hombros con vendedores de mercado ecuatorianos locales donde él vende sus perritos calientes cada sábado, leyendo detenidamente uno de los libros de cocina que adornan su biblioteca, o preparando su tortilla magníficas que se revientan con hierbas frescas y quesos. Siento lo mismo sobre esta tortilla de huevos que él sobre el pie de merengue de limón de su madre: nunca habrá un tan sabroso. Cuando pienso en él a menudo me pregunto de que comida estara disfrutando: esto es una tierra sólida que siempre teníamos, a pesar de muchos otros altibajos. Esto es una obsesión que él ayudó a pasarme (y me atrevo a decir, como él, se ha conocido que yo me pregunto en voz alta durante el almuerzo lo que tendremos para la cena). Y pase lo que pase, siempre, siempre, me hace falta su tortilla.


tropical scallops: lost in a pineapple

pinaIn my last post I announced fruits and veggies would be on my mind, and so I have been thinking about pineapples. I feel they’ve been shamed in my sub-tropical turf of South Florida: they keep appearing packaged in odd, cylindrical shafts in the supermarket: peeled, cored and ruined of outer beauty, all for the unbeatable price of $5.99. The pineapple, known to scientists as ananas comosus, has a rich and long history, dating back to its origins in Southern Brazil and Paraguay before the Spanish explorers got wind of this delectable fruit when they reached the new land. After the Spaniards got in on things, they took it back to Europe where it made its way to the Phillipines and eventually Hawaii. The rest is history. And that’s history I don’t want to see pre-packaged in cylindrical plastic, I don’t care how rushed we all are.

I live a quiet, gastronomic revolution amongst my culinary-challenged bretheren, a sort of one-woman show that entails pathetic little habits I practice to spread my word of food. One of which involves the pineapple: I’m in the supermarket. I walk up to a real live normal pineapple, nestled amongst an untouched pile of real live normal pineapples, pick it up and raise it towards the sky just as King Mufasa lifted his baby cub Simba to the heavens in the 1994 film, The Lion King and announce to the sterile air piping Lionel Richie’s “Three Times A Lady”:

“Ahhhh. I think I will get THIS pineapple.”

Then I wait and look around. (I do, I really do. Because I believe I have some sort of undiagnosed egocentric culinary illness that compels me to do this.) And then it happens. It always happens. Someone looks at me in subtle shock while trying to squeeze a bag of pre-packaged, pre-rinsed, perfectly chiseled germ and flavor-free produce. There may even be a slight gasp. And then I am bestowed with a combined look of awe, admiration, and pity as folk wonder how I will ever achieve bliss or understanding holding that spiky odd contraption they’ve been told houses pineapple flesh but never, ever, ever have known how to reach. It’s a sick thrill, but, someone’s gotta seek it. I’ll have the occasional gutsy housewife come up to me and ask how on earth I get the pineapple from there and for God’s sake, why.

It’s a perfect opportunity for me to teach about food, something I can’t help myself with, carefully explaining the proper way to cut a pineapple depending on the dish: thin, round rings for a delicate pineapple upside down cake or small cubes to caramelize tenderly with red peppers, onions and cilantro for a Florribean specialty of Tropical Sea Scallops. By the time I am done even the manager who had been eyeing me nervously is just about ready to hand me a knife and a small card table in the corner for free demonstrations.

Housewife’s brow is beginning to burrow and her lips tighten in disapproval and I know what she is thinking: she is wondering why bypass the clean $5.99 plastic pineapple special for this one, with all the waste it will produce. And then there’s the need to actually touch it. Get sticky. Feel fruit. And before she fully loses herself in that bad, bad, world, I explain the difference of freshly cut fruit and fruit that’s been sitting around under cold neon lights, that even though pre-cut produce is a thriving industry, it is one that absolutely and utterly compromises the flavor. I tell her there is nothing lovelier than carving out one’s food, reaching for that gold fruit with sticky fingers and losing oneself in a moment of sunshine and bliss and as I tell her this her face relaxes and a smile spreads over her chapped lips and she licks them as if she can already taste the fruit’s gem.

Yes, I’ve peaked her interest I see. If I were a man this may even work other wonders… I tell her that using the whole pineapple is possible, even practiced in many places. Throw the peel, unwashed and all, into a pitcher of water and let it ferment for several days until it turns into a tasty, slightly alcoholic pineapple guarapo, a popular Venezuelan weekend drink. Take the crown and create a centerpiece with it if you’ve got the Martha Stewart in you, or root it and plop it into a pot of dirt and see how a new pineapple will eventually form. Get your hands dirty while you’re at it, lady. Always get your hands dirty, close your eyes, and savor the sweetness of life. I know. I have screaming children too and I need to do this. Regularly. Cutting and carving and dicing and eating this golden slice of paradise so beats the $200 bucks an hour shrink or a shiatsu massage, I promise her. So beats it.

I’ve gotten lost in a pineapple again and in doing so I’ve closed my eyes. When I am done I open them to see she is hugging two whole pineapples, invigored and renewed; she thanks me, ready to take on the world with sweetness and earth, one sticky slice at a time.

Bienvenidos!

Bienvenidos!

Bienvenidos a Culinary Compulsion en Español!

Hoy estoy pensando en la piña, o ananás.

Me parece que esta fruta no ha recibido el tratamiento que merece aquí en la tierra subtropical del sur de Florida. En vez de celebrar la piña, la veo encarcelada en cilíndricos plásticos en el supermercado donde vive desnuda de su belleza externa.

La piña, conocida a científicos como ananás comosus, tiene una historia rica y larga, empezando con sus orígenes en Brasil y Paraguay, luego fue introducida a Europa por los conquistadores y de allí viajo a las islas Filipinas y finalmente Hawaii donde despego como una de las frutas mas comercializadas del mundo. El resto es historia. Así que no me da gusto ver la historia embalada en un plástico cilíndrico, no me importa que tal apresurado estemos.

He creado hábitos un poco patéticos que practico para vocalizar mi frustración sobre la falta de entendimiento culinario entre la comunidad Americana. Uno en particular es para informar la gente sobre la piña: entrando al supermercado, voy hacia la montaña de piñas abandonadas, agarro una de estas bellesas, y en mi voz mas alta le informo al mundo:

“Ahhhh… comprare ESTA piña.”

Entonces espero y miro alrededor. (Lo hago, realmente lo hago. Como creo que tengo alguna clase de enfermedad culinaria egocéntrica no diagnosticada esto es mi vicio.)

Y lo hago porque se que va pasar algo. Siempre pasa. Alguien me mira en asombro mientras tratan de apretar una bolsa de espinaca o lechuga o pimentón rojo picado- no importa que es, pero siempre es algo esteril y sin sabor. A vecez hasta oigo un grito reprimido de sorpresa, inevitablemente vienen miradas de temor, admiración, y compasión mientras me observan y tratan de imaginar como ese objeto que tengo entre mis manos me traerá la fruta dulce de la piña- algo que han visto en libros o revistas pero nunca, nunca han entendido como alcanzar.

Habrá una ama de casa curiosa que me preguntara que se hace con eso. Es mi oportunidad perfecta para educar sobre la comida y no me puedo contener.

Con cuidado le explico la manera apropiada de cortar una piña según el plato que se vaya prepara: anillos delgados y redondos para una torta de piña patas arriba o pequeños cubos para acaramelar tiernamente con pimientas rojas, cebollas y cilantro para una especialidad de comida Floribeana de Vieiras de Mar Tropicales. Cuando termino de explicarle hasta el gerente que había estado observándome nerviosamente está listo para darme un cuchillo y una pequeña mesa de juego para dar clases de cocina en la esquina.

La ama de casa me da una mirada de desaprobación y sé lo que piensa: ella se pregunta por qué evitar la piña plástica de $5.99 para ésta, con toda la basura que producirá y el desastre pegajoso de tocar la fruta. Antes de que ella se pierda en el rincón oscuro de ignorancia, le explico la diferencia de sabor entre una fruta frescamente picada y una que ha vivido en un envase plástico. Le explico que no hay nada mas sabroso que perderse en el sabor dulce y pegajoso de una piña recién picada, y que aunque en su mundo estéril donde nunca lo ha hecho, le pareciera extraño y sucio, es, al contrario, una experiencia llena de sabor y vida que la dejara mas contenta aun.

Ella me escucha atentamente, ya casi convencida. Le informo que la piña se puede usar completamente: la concha sirve para un sabroso guarapo y la corona puede usarse de decoración o hasta para crear otra piña, si tiene paciencia. Le urjo que lo intente, que compre su piña completa y abandone los envases plásticos y cuando termine de hablar ella me dio las gracias y vi que ya tienia en sus brazos dos piñas completas, que cargó con ternura y orgullo, lista para conquistar el mundo, un trozo de piña a la vez.